New Mexico og tilbage!

 

Jeg tilbragte to dage i Palm Springs fængslet, hvor jeg kun fik serveret doughnuts og kaffe, før jeg blev hentet til Riverside County Youth Center (et pænt navn for et ungdomsfængsel). Det tog mig to dage før jeg holdt op med at se syner og opdagede, at jeg bare havde haft et dårligt „trip".

Jeg kunne ikke lade være med at tænke på, hvad de ville gøre med mig i ungdomshuset. Jeg tænkte på alle de vanskeligheder, jeg havde forårsaget for min far i Florida. Jeg kunne ikke bebrejde ham, hvis han ikke ville se mig igen. Jeg vidste ikke, at mens jeg sad i fængsel, så prøvede han også at finde en løsning på dette problem. At tage tilbage til min mor var udelukket. Jeg kunne kun se en udvej – at flygte og tage tilbage til min hule.

I Riverside begyndte min cellekammerat (også kaldet Doug) og jeg at planlægge. Vi smuglede nogle tændstikker ind, og den ene af os smeltede plastikken omkring boltene, som holdt plexiruden på plads i vinduet, mens den anden holdt vagt. Vi kiggede på hinanden i stille jubel, da den sidste bolt gav sig efter seks pakker tændstikker. Jeg fjernede ruden forsigtigt og kiggede ud. Ingen var i nærheden, men jeg kunne høre stemmer fra gangen, så jeg satte den hurtigt på plads igen. Vi betragtede vores arbejde med tilfredshed. Brændemærkerne var svære at se, og ingen ville fatte mistanke til, at der var blevet pillet ved vinduet. Vi besluttede at vente på det rette øjeblik til vores flugt.

Før vi havde mulighed for at udføre resten af vores plan, kom en betjent imidlertid og låste døren op. „Doug Batchelor!"

„Ja!" svarede jeg.

„Kom med mig," beordrede han. „Vi løslader dig i din onkels, Harry Batchelor fra New Mexico, varetægt."

Jeg kunne næsten ikke tro mine egne ører. Onkel Harry bestyrede en indiansk handelspost i Navajo reservatet. Han og tante Nita var nogle af de sødeste mennesker, jeg kendte. Han elskede Navajostammen og udnyttede dem ikke ligesom nogle andre handelsmænd. Hans venlighed og ærlighed var kendt blandt indianerne, og han hjalp dem på alle mulige måder. Han kaldte sig ikke for en kristen, men han levede på mange måder som en sådan.

„Din onkel vil hente dig i lufthavnen," sagde betjenten.

Jeg følte mig lettet. „Onkel Harry kommer ikke til at fortryde det," ræsonnerede jeg. „Jeg vil være den bedste hjælp, han nogensinde har haft."

Og i begyndelsen hjalp jeg til. Onkel Harry og tante Nita behandlede mig som deres egen søn. Min kusine Donnie var på min alder, og vi gik godt i spænd. Jeg kunne mærke hele familiens kærlighed og deres ægte interesse for mit velbefindende. For første gang siden militærskolen havde jeg det godt.

Min onkel havde to forretninger, og jeg arbejdede i den ene, som lå i Kimbito, New Mexico. Jeg satte nye varer på hylderne, vaskede gulvene og holdt forretningen ren. „Tag bare, hvad du har lyst til, Doug!" plejede min onkel at sige. Han havde ikke noget imod, at jeg tog nogle cigaretter. Han røg selv og havde ikke noget imod, at jeg også røg. Jeg lavede mig selv en sandwich, når jeg blev sulten og tog ammunition, når Donnie og jeg tog ud på gården for at skyde til måls.

Jeg kunne godt lide Navajostammen, specielt pigerne. Få af de unge mennesker viste nogen interesse for skolen eller for at forlade reservatet, men der var også undtagelser. En dag kom en pæn 18-årig ind i forretningen. Jeg kunne se på hans klare øjne og høre på hans pæne sprog, at han ikke var nogen almindelig ung mand. „Jeg har aldrig set dig før," sagde jeg, mens jeg ventede på ham. „Hvor kommer du fra? Hvad hedder du?"

„Jeg hedder Ken Platero. Jeg bor her i reservatet, men jeg går i skole på et universitet i Washington." Han smilede genert. „Jeg er hjemme på forårsferie," forklarede han.

Jeg var imponeret. „Mand, du må være klog!" sagde jeg. „Er de gamle rige?"

„Næh, jeg får stipendier," sagde han mens han løftede sin taske.

„Hvorfor kommer du ikke bare forbi engang efter lukketid, og så kan vi køre på motorcykler," sagde jeg indbydende. Han kunne lide min udadvendte stil, og jeg beundrede hans intelligens og gode udseende.

Jeg så ikke alkoholproblemets forfærdende omfang blandt indianerne. På grund af noget i deres fysiske opbygning, blev de hurtigere alkoholikere end de fleste andre folk. Min onkel fortalte mig, at i løbet af alle disse år i reservatet havde han aldrig mødt en indianer, som kunne tage en drink, skrue låget på flasken og satte den væk igen. „De drikker til de enten ikke har flere penge, ikke mere at drikke eller er besvimet," sagde han.

Et par dage efter var Ken og jeg ude at ride. Idet jeg ignorerede min onkels advarsler, foreslog jeg noget dumt, som jeg har fortrudt lige siden. „Lad os gå ned i baren og få en karton øl," sagde jeg. Jeg ville have en drink, og jeg tænkte ikke på konsekvenserne.

Hele Kens ansigtsudtryk ændrede sig. Han så skamfuldt ned i jorden, mens han sagde: „Nej Doug! At drikke er ikke en god ide. Jeg vil ikke have noget med det at gøre."

Desværre holdt jeg fast ved mit! „Åh, kom nu, Ken! En drink vil ikke gøre nogen skade. Desuden er jeg ikke gammel nok til at selv at købe det." Jeg var ikke fyldt sytten endnu.

„Nej Doug! Jeg vil ikke starte på det. At drikke betyder ballade. Enhver som drikker, har problemer."

Jeg kunne se hans kamp. Hans fornuft sagde NEJ, men hans naturlige høflighed og ønsket om at behage sagde JA. Til sidst indvilligede han, og jeg gav ham nogle penge. Vi steg på vores motor-cykler og fræsede ned til baren. Han gik indenfor og et par minutter senere kom han tilbage med en karton. Jeg stoppede pakken indenfor min jakke og lynede op. Vi kørte bagefter ud på landet og drak øllene sammen.

En eller to dage senere, gjorde vi det samme, men denne gang skulle jeg ikke tigge så meget. Inden ugen var gået, havde vi ikke bare besøgt baren adskillige gange, men jeg havde også lært ham at lave sit eget øl med gær og maltsirup i en 15 liters vandtønde. Stakkels Ken! Han kom aldrig tilbage til universitetet.

Jeg begyndte at bruge mindre tid i forretningen og mere tid med at køre på motorcykler, drikke, jagte piger og komme i vanskeligheder. Som jeg blev mere og mere uregerlig, således blev jeg også mere og mere ulykkelig.

Til sidst kaldte onkel Harry mig ind til sig for at tale med mig: „Doug," sagde han alvorligt, „hvis du vil være en del af denne familie, så bliver du nødt til at opføre dig pænt. Ellers må du gå!" Jeg havde aldrig set min onkel så trist, og jeg følte mig dårligt tilpas. Et par dage senere, pantsatte jeg mit ur for 20 dollars, købte en ny rygsæk og tomlede tilbage til min hule i Californien. Jeg løb væk igen!

Jeg stoppede i Palm Springs for at købe forsyninger til hulen. Jeg havde netop forladt forretningen, da jeg hørte nogen sige mit navn.

„Hej, Doug!"

Jeg vendte mig, og der stod Jim og kiggede overrasket på mig. Det var den samme Jim, som havde vist mig sin hule i Talaquitz Canyon, da jeg var femten år gammel.

„Er det virkelig dig, Batchelor?" Han rystede på hovedet i vantro. „Ja, det er godt nok mig, " forsikrede jeg ham. „Jeg er lige kommet tilbage fra et indianerreservat i New Mexico."

Jim havde åbenbart hørt om mig igen igennem de venner, som havde givet mig „jimson-weed". „Vi troede alle, at du var død," sagde han med et smil. „Vi havde ikke set dig siden den „jimsonweed" fest i din hule. Vi ledte efter dit lig i dagevis og gav til sidst op. Jeg er glad for, at du stadigvæk lever."

„Tak!" mumlede jeg. Hele hændelsen dukkede op igen for mit indre blik, og jeg skammede mig, når jeg tænkte på, hvor dumt jeg havde opført mig. „Hvordan gik det med de andre?" spurgte jeg lidt bekymret.

„Ikke alt for godt!" sagde Jim. „Mark gik gennem nogle glødende kul og brændte sine fødder så slemt, at han endte på sygehuset, men han er udskrevet nu." Han tøvede med at fortsætte.

„Hvad med Brad? Hvad skete der med ham?" insisterede jeg.

Jim rystede på hovedet. Efter en lang pause sagde han: „Der er ingen, som ved det med sikkerhed. Steve fortalte mig, at efter at I blev høje, lagde han sig på jorden i hulen og faldt i søvn. Da han vågnede næste morgen, var alle væk. Brad kan lige så godt være i bunden af dalen et eller andet sted."

Intet under, at de troede, jeg også var død! Jeg tænkte sørgmodigt på min vilde flugt ned ad bjerget den nat og undrede mig over, hvordan jeg overlevede.

Jeg tænkte en del på vej op mod hulen. Uanset hvor meget jeg prøvede at rationalisere mine handlinger, så kom jeg altid til den samme konklusion, nemlig at jeg ikke kun sårede mig selv, men også dem omkring mig. Var min dumhed skyld i Brads død? På hele min vandring op i bjergene til min hule, begyndte skylden at tynge mig mere end tasken på min ryg.

Jeg nåede endelig den tredje dal. Jeg vendte mig mod min hule, og forlod stien. Da jeg rundede en stor rullesten, kom jeg næsten til at løbe ind i en ung fyr. Forskrækkede stoppede vi begge og kiggede på hinanden. „Davs," sagde jeg endelig. „Jeg er Doug."

„Jeg er Glen," svarede han. Vi nikkede til hinanden.

„Hvad laver du heroppe?" spurgte jeg.

„Jeg bor her."

„Hvorhenne?"

„I min hule," svarede han genert. Han pegede med sin tommelfinger over skulderen bagved ham.

„Kender du Jim og Sunny?"

"Ja."

Jeg tænkte ved mig selv „Hvad er der galt med den fyr? Kan han ikke tale?" Men, nu kunne jeg se, at han nød sin lille leg ved kun at svare på et spørgsmål ad gangen, så jeg grinede. „Nå, jeg er kommet tilbage for at bo her igen. Mit sted er den store hule under den store kampesten." Jeg pegede mod den store klippe lige foran.

Jeg studerede ham meget nøje, mens jeg talte med ham. Han var en lille mand, omkring 170 cm høj, med uglet skæg og gennemborende, brune øjne. Selvom han så ud til at være 25 år gammel, var hans lysebrune hår tyndt i toppen og lidt vigende. Hans hud var blevet mørk på grund af hans udeliv. Noget ved hans person gjorde mig nysgerrig. Hans tilbageholdenhed med at tale gav mig det indtryk, at han skjulte en hemmelighed, og jeg spekulerede på, hvad det kunne være. Senere fandt jeg ud af, at hans forældre havde været lægemissionærer i Indien. Folket og skolesystemet i Indien var så anderledes, at da familien flyttede hjem til USA, tog det lang tid for dem at vænne sig til det. Han følte sig usikker sammen med amerikanske børn og holdt sig stort set for sig selv. På trods af en høj intelligens og mange talenter blev han aldrig gift. Nu så han ud, som han løb fra selve livet.

Det viste sig, at vi to var de eneste beboere i denne dal, og det skulle vi være i de næste par måneder. Han kunne lide mine tale-gaver, og jeg blev pirret af hans mystiske stilhed. Men nu, sagde vi farvel til hinanden med et løfte om at besøge hinanden snart.

Da jeg kom tilbage til hulen, blev jeg ikke forbavset over, at mine forsyninger var forsvundet. Jeg havde trods alt været i New Mexico i tre måneder, og mine venner troede, at jeg var død. Det, der overraskede mig, var, at Bibelen stadigvæk lå, hvor jeg havde lagt den. En stemme sagde: „Doug, tag den op og læs i den!" Jeg ignorerede stemmen og bestemte mig for at læse i den senere. Først måtte jeg sætte stedet i stand igen.

Jeg nynnede, mens jeg satte mine ting på plads. Musikken fra vandet lød som glade børn, der småsnakkede med hinanden. Solen skinnede over mit hoved, en lille brise hviskede i morbærfigentræerne, og en tornirisk sang glad. Jeg var hjemme!

En eftermiddag sad jeg i min hule og var ved at rulle en cigaret, da jeg hørte en fjern mjaven. Jeg sad stille og lagde hovedet på skrå for at lytte.

„Mjav."

Det var helt sikkert, at det lød som en kat. Der var rødlosser og bjergløver heroppe, men dette var en rigtig kat. Jeg undrede mig over, hvordan en lille mis kunne komme helt herop i disse ørken-bjerge. Så fik jeg øje på den. Det var den smukkeste sort-hvide kat med lang perserpels, som hoppede fra sten til sten i bækken.

„Hvor kommer du fra?" spurgte jeg.

Jeg fik aldrig svar på det spørgsmål, men i det næste halvandet år, boede „Stranger" i min hule. Han var en stolt jæger og kunne skaffe en stor del af sin egen mad ved at fange egern, fugle og selvfølgelig mus. Efter at Stranger flyttede ind, var der ingen af disse dyr, der fik et langt liv i min hule. Nogle gange om natten, når han var færdig med at jage, kom han ind i mit hulesoveværelse og skubbede forsigtigt til min næse med sin pote, indtil jeg løftede tæpperne. Så kravlede han ned til mine ben, krøllede sig sammen og spandt. Jeg må indrømme, at det var en meget afslappende følelse for mig, men engang da han var oppe at slås med et stinkdyr, blev jeg nødt til at sætte ham ud i en hel uge.

Jeg tilbragte mange lykkelige timer med at opdage min dal og den omgivende natur, indtil jeg kendte den som min egen lomme. Fra forår til efterår kom vandrere og spurgte om vej eller sad bare og snakkede.

En dag var Glen og jeg på vej til byen, da vi pludselig hørte en jamren. Da vi kiggede over et klippefremspring, så vi en ung mand, der sad på en afsats, rystende og jamrende. Blod strømmede fra en flænge i hans hovedbund og løb ned over hans ansigt. Hans tøj var revet itu, og hans krop var dækket af skrammer, sår og størknet blod. Vi skyndte os ned til ham. „Hvad er der sket?" gispede jeg. Han forsatte med at jamre sig og rokkede frem og tilbage, men svarede ikke. Han var åbenbart i chok og uvidende om vores tilstedeværelse. Glen kiggede op. „Det ser ud til, at han er faldet deroppefra." Han pegede mod en klippe 30 m over os. „Jeg ved ikke, hvordan han overlevede faldet?"

„Vi må hellere tilkalde hjælp!" sagde jeg. Jeg lænede mig over mod manden og satte min mund til hans øre: „Vi skal nok komme tilbage. Bare hold ud!" Glen og jeg løb ned ad stien mod Palm Springs, og jeg er sikker på, at vi slog en rekord i at komme hurtigt ned ad det bjerg.

Da vi nåede til forretningen, ringede vi til redningsholdet. „Hurtigt!" gispede jeg. „En mand er slemt tilredt oppe i Tahquitz dalen. Han faldt ned fra en klippehylde. Han er alvorligt såret!"

Efter et par hurtige spørgsmål og svar, fortalte de mig, at de ville sende et to mands team af sted i helikopter med det samme. Vi skyndte os tilbage til stedet for at være hos den sårede mand og for at guide helikopteren og vise lægeholdet, hvor de skulle hen.

Helikopteren fandt et sted at svæve. To mænd blev hejst ned og skyndte sig hen til den sårede med deres udstyr, mens piloten holdt helikopteren i gang.

Glen og jeg så på. Lægeholdet undersøgte hurtigt mandens livstegn, lagde et drop og spændte ham fast på en båre.

Der var ikke et fladt sted, hvor helikopteren kunne lande, så den dygtige pilot holdt et hjul sæt på kanten af en lille klippe. Vi fire bar den sårede mand langsomt op ad den stejle skrænt til helikopteren. Hver gang vores ben gled en lille smule, jamrede den stakkels mand sig. Da vi nærmede os helikopteren, blev jeg bekymret for min egen sikkerhed. De roterende propeller flænsede luften omkring os, og støv og kaktusbolde kastedes rundt i det hvirvlende støv. Det var ikke svært at forestille sig, at hvis den lille klippe, som helikopteren stod på, pludselig gav efter, ville den falde ned over os og mase os til plukfisk. Men snart var den sårede mand bragt i sikkerhed, og helikopteren lettede og fløj mod sygehuset.

Da jeg senere løb ind i piloten nede i byen, fortalte han, at den unge mand havde drukket, inden han faldt. „Han var heldig, at I lige kom forbi på det rigtige tidspunkt," sagde piloten.

Jeg havde det godt med at hjælpe til med denne redningsaktion. Det markerede begyndelsen på mit venskab med Riverside Redningskorps. Forsvundne og sårede bjergbestigere var desværre almindeligt i disse uvejsomme bjerge. I mange tilfælde fløj helikopter-teamet lavt hen over min hule og spurgte mig ved hjælp af en megafon, om jeg havde set en savnet bjergbestiger. Jeg svarede ved hjælp af tegn eller ved at vifte med et rødt håndklæde. Selvom jeg var en lovovertræder - for dette var et reservat for Agua Caliente indianerne - så var der ingen, der tog sig af det på grund af mit samarbejde med Redningskorpset.

De fleste mennesker, der faldt, havde enten drukket eller taget stoffer. Ikke alle ulykker fik en heldig udgang. Når vandringsmænd gik på de smalle bjergstier og koncentrerede sig om hvert skridt, glemte de ofte tunge rygsække, som stak op bagved dem. Engang imellem kunne en rygsæk gribe fat i nogle overhængende klipper, og stødet ville slynge personen ned i dalen.

Nogle vandrere prøvede at følge en lille bæk ned ad bjerget, men endte med at falde i en dødsfælde. Tre damme, som lå for enden af den tredje dal narrede dem. For at nå frem til den første dam, var de nødt til at kure ned ad en stejl, næsten lodret klippevæg. Længere nede, kom de til den anden dam, som også lå i bunden af stejle klippevægge. Da de så den tredje dam, fortsatte de deres vandring ned ad bjerget. Hvad de ikke kunne se, var det 30 m høje vandfald under den tredje dam. Da de nåede til det punkt, var de fanget. Uden specialudstyr var der ingen vej ud derfra. At prøve at kravle tilbage ville være det samme som for en bille, når den kravler op ad indersiden af en krukke. Nogle døde af udmattelse. Andre sultede ihjel eller døde af slangebid, og en ældre mand døde af hjertestop, efter at være faldet i dammens kolde vand.

Når jeg gik til byen for at købe ind, blev min opmærksomhed tiltrukket af de hjemløse, som ledte efter mad i containere bag føde-vareforretningerne. „Hvad laver I?" spurgte jeg første gang, jeg så dem.

„Vi leder efter skatte. Forretningerne smider en del gode ting væk, især bananer."

„Bvadr!" tænkte jeg ved mig selv. „Jeg ville aldrig tage mad fra et sådant stinkende sted. De mennesker har ingen selvrespekt."

Hver gang jeg kom ind til byen, så jeg de folk gennemsøge skraldet. Til slut blev jeg selv så nysgerrig, at jeg nærmede mig. Snart begyndte jeg at udpege de ting, jeg kunne se, og inden længe var jeg også i fuld gang med at rode i skraldet samme med de andre. Mit bedste fund var de brunprikkede bananer, som var for modne til at forretningerne kunne sælge dem, men lige perfekte til mit bananbrød. Vi fandt masser af brød og pizza bagved et bageri ved navn Nicolino's. I stedet for at sælge det som daggammelt brød, smed de det ud, og vi kunne derfor altid finde god mad. Senere da jeg blev kristen tænkte jeg. „Synd er ligesom at gå igennem skraldet. I begyndelsen føles det odiøst og ulækkert, men som man vænner sig til det, synes det mindre ulideligt, og til sidst befinder man sig dybt i det."

Jeg blev snart venner med de hjemløse fra Palm Springs. Ingen af dem havde almindelige navne som f.eks. Bob eller Jim. De havde alle kælenavne som Skøre Dan, Railroad eller Pack Rat. En dag drillede en af mine venner ved navn Rico mig, mens vi stod sammen med vores venner. „Du er en hulemand," sagde han. „Vi kan ikke kalde dig Doug længere! Vi vil kalde dig Duh-ugh. Jah! Det var det første ord, en hulemand lærte at sige. Duh-ugh."

„Jeg vil hellere bare være Doug, eller endda 'hulemand'," sagde jeg. „Men ikke Duh-ugh."

Så de kaldte mig Hulemand, og navnet hænger stadig ved mig blandt disse venner.

De hjemløse havde nogle underlige vaner. Lille Richie, en ung mand ca. 150 cm høj, sov om natten i en Røde Kors boks til gammelt tøj. Han var tilpas lille til at kunne komme igennem lemmen, og han kunne godt lide at sove der, fordi det gamle tøj, som folk smed i, skabte en dejlig blød seng. Men en tidlig morgen før Richie vågnede, var der nogen, der besluttede, at de ville donere deres gamle gryder og pander til Røde Kors. Du kan forestille dig, hvor overrasket Richie blev, da gryder og pander ramlede ned over hans hoved. Og prøv at forestille dig, hvor forskrækket personen der donerede tingene, blev, da han hørte en stemme fra bunden af boksen: „Hallo, kan du så holde op med det!"

Så var der Skøre Dan. Han havde sniffet sin hjerne væk med LSD og gik rundt og argumenterede med mannequinerne i forretningsvinduerne.

Jeg kunne høre musik på et anlæg, da jeg først flyttede til hulen, men anlæg er ret begrænsede, og jeg ønskede mig noget mere alsidigt. Da jeg fik et brev fra min bror, hvor han spurgte om, hvad jeg ønskede mig til min fødselsdag, sagde jeg en fløjte. En uge senere var der en pakke til mig. Jeg åbnede den spændt, og der lå en pæn ny sølv Yamaha fløjte i en pæn blå velour boks. At lære at spille var sværere end jeg havde forestillet mig, men jeg havde masser af tid, og med tiden kunne jeg spille så godt, at folk troede, jeg vidste, hvad jeg gjorde. Når jeg derefter tog ind til byen for at købe ind, tog jeg min fløjte med. Jeg fandt et lille hjørne ved en boghandel og sad med krydsede ben på fortovet og spillede på min fløjte. Engang imellem var der nogle forbipasserende, som stoppede for at lytte, og nogle gange smide mønter i den kop, jeg havde placeret foran mig. Når jeg mente, jeg havde indsamlet nok til at gøre mine indkøb, ville jeg tage det, jeg havde tjent og så ville jeg tage til forretningen og købe de ting, som containerne ikke kunne levere.